Emil Adolph von Behring (1854-1917) y Shibasaburo Kitasato (1852-1931) | Journal of Neurology, Neurosurgery & Psychiatry

Aunque muchas de sus ideas están obsoletas, von Behring fue uno de los fundadores de la inmunología. Recibió el primer Premio Nobel de fisiología o medicina en 1901 y fue elevado a la nobleza prusiana en el mismo año.

Después de graduarse en medicina en Berlín, ingresó en el Cuerpo Médico del Ejército y en 1888 se convirtió en profesor en el Colegio Médico del Ejército. Se unió al Instituto de Higiene Robert Koch en 1889 y en 1891 al Instituto de Enfermedades Infecciosas, cuando Koch fue nombrado su jefe.

Von Behring experimentó inicialmente con tricloruro de yodo y cloruro de zinc como posibles tratamientos para las infecciones por difteria y tétanos. En 1898, trabajando con el estudiante japonés de Koch, Shibasaburo Kitasato, Behring demostró que las inyecciones de suero de un animal con tétanos podían conferir inmunidad a la enfermedad en otros animales, y también que lo mismo era cierto para la difteria. En colaboración con Paul Ehrlich, se desarrolló una antitoxina de difteria para humanos que se usó por primera vez en Nochebuena en 1891. Al año siguiente se produjo una caída dramática en la mortalidad por difteria. La tasa de mortalidad por difteria en los hospitales infantiles de Berlín bajó del 48% al 13%. En su vida posterior trabajó para establecer la inmunidad contra la difteria en los niños al darles una combinación de toxina diftérica y antitoxina. También realizó investigaciones sobre la tuberculosis.

Emil von Behring y Shibasaburo Kitasato fueron honrados filatélicamente en un sello emitido por Transkei en 1991 (Stanley Gibbons 273, Scott 255).

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