Entrevista a la facultad: Dra. Marina Bedny

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24 de enero de 2017

Natalie Shaheen, defensora y maestra de ciegos (que también es ciega) habló con la Dra. Marina Bedny sobre la ceguera y el desarrollo del cerebro y la mente. El Dr. Bedny dirige el Laboratorio de Neuroplasticidad y Desarrollo y es Profesor Asistente en el Departamento de Psicología y Ciencias Cerebrales de la Escuela de Artes y Ciencias de la Universidad Johns Hopkins.

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NS: ¿Qué estudian usted y su laboratorio?

MB: Nos interesa el impacto de la experiencia en el desarrollo de la mente y el cerebro. Me gusta llamarlo » antropología neuro-científica.»Una forma en que podemos estudiar cómo la experiencia afecta el desarrollo es observar los cerebros y las mentes de los seres humanos que han tenido diferentes experiencias de vida.

Por ejemplo, sabemos algo sobre la diferencia de experiencia entre alguien que crece con vista y alguien que crece sin vista. La ceguera es una cosa que podemos estudiar porque sabemos un poco sobre la visión, y los científicos, psicólogos y neurocientíficos cognitivos tienen algunas hipótesis sobre lo que la visión hace para la mente y el cerebro. Así que podemos preguntarnos: «¿Cómo se desarrollan la mente y el cerebro en las personas que tienen visión?»»¿Cómo se desarrollan en personas que no tienen visión?»

NS: ¿Qué te ha enseñado tu investigación sobre el desarrollo de la mente y el cerebro en los ciegos?

MB: El trabajo sobre la ceguera nos ha enseñado algunas cosas sobre el cerebro y algunas cosas sobre la mente.

Los conocimientos sobre el desarrollo cerebral provienen de estudios del sistema visual en personas ciegas. Aunque es imposible de estimar, los científicos han estimado que de una cuarta a una quinta parte del cerebro de una persona vidente está dedicado a la percepción visual. Como primates, desarrollamos gran parte de nuestro cerebro para identificar objetos y ver bordes. Entonces, ¿qué le sucede al cerebro cuando no obtiene información visual?

Hace mucho tiempo, la gente pensaba que la parte del cerebro responsable de procesar la información visual se atrofiaría en las personas ciegas. De hecho, sabemos desde hace algún tiempo que las personas ciegas usan su sistema visual para cosas distintas de la visión, pero no sabemos exactamente qué son esas cosas. ¿Cuán similares son las funciones del sistema visual de una persona ciega y una persona vidente? ¿El sistema visual está diseñado solo para procesar la visión, o puede asumir otras tareas?

Lo que encontramos es que en las personas ciegas, algunas partes de los sistemas visuales cumplen funciones completamente ajenas a la visión. En las personas ciegas, partes del sistema visual están involucradas en el procesamiento de la oración. Estas regiones «visuales» responden al lenguaje hablado y escrito. Lo más interesante es que estas llamadas áreas «visuales» del cerebro se preocupan tanto por el significado de las oraciones como por la gramática. Básicamente, a partir de nuestra investigación, el sistema visual parece responder muy parecido al área de Broca y el área de Wernicke, que son áreas del lenguaje clásico del cerebro. Esto es interesante porque sugiere un nivel extremo de flexibilidad. Vas de la visión al lenguaje, que es altamente abstracto y singularmente humano.

Por lo tanto, una de las cosas que se pueden llevar a la práctica sobre la ceguera es que los sistemas visuales de las personas ciegas realizan algunas funciones que no están relacionadas en absoluto con la visión; sus sistemas visuales están haciendo otras cosas que son importantes para los seres humanos, como interpretar el lenguaje y las matemáticas.

Los estudios de la ceguera también revelan ideas sobre la mente humana. ¿Qué tan importante es la visión para aprender sobre el mundo? Una gran pregunta que nos interesa es: «¿la forma en que aprendes las cosas moldea lo que sabes?»Yo podría aprender algo al verlo; tú podrías aprender algo al tocarlo. ¿Cómo afecta la fuente de conocimiento a la representación con la que terminas? Estudiamos esto mediante el estudio de conceptos que utilizan la resonancia magnética y el comportamiento en personas ciegas y videntes.

El chiste de que la investigación ha sido que las personas ciegas lo sé todo – todas las mismas cosas que las personas videntes saben! Los conceptos básicos que recuperas cuando piensas en estas cosas parecen ser muy similares entre personas ciegas y videntes. Una forma de resumirlo es que resulta que el cerebro no está en los globos oculares. Lo digo porque la creencia común a menudo es errónea; porque la visión es tan dominante que las personas videntes piensan que saben lo que es el rojo porque lo ven. Pero si lo piensas, sabes mucho sobre el rojo además de cómo se ve. Sabes que es una propiedad, no un objeto o una acción, y no puedes tocarla con la mano. El rojo es más parecido al naranja que al azul, lo sabes todo. Los ciegos también saben todo eso.

Esta investigación sugiere que, aunque se puede aprender material de todo tipo de maneras diferentes, lo que se obtiene es una representación abstracta que no le importa de dónde vino la información o cómo la obtuvo (de sus ojos, manos u oídos). Puedes aprender la forma de un gato al tocarlo, verlo o de alguien que te lo cuente, y aún así terminarás con la misma representación.

NS: ¿Qué pueden aprender los maestros, los padres o las personas que trabajan con niños ciegos de lo que sabes sobre la ceguera?

MB: Siento que cada científico hace una pequeña contribución al universo. Es importante no exagerar lo que sabemos o cómo debe informar la práctica. Pero una cosa que hemos aprendido de la ciencia es que la intuición de las personas videntes es bastante inexacta sobre lo que saben las personas ciegas. Los científicos descubren que las personas ciegas saben muchas cosas sorprendentes, que las personas videntes creen que las personas ciegas no sabrían. Así que tienes que parar y hablar con una persona ciega si quieres saber lo que sabe.
yo diría que para un educador o un padre es importante no hacer una suposición sobre lo que un niño ciego puede o no puede aprender o lo que hacen o no saben. La ciencia ha dado todos los indicios de que los niños ciegos pueden saber las mismas cosas que los niños videntes pueden saber. La evidencia neuro-científica y cognitiva sugiere que los niños ciegos pueden lograr exactamente los mismos mecanismos cognitivos y neuronales que un niño vidente, incluso en campos como las matemáticas. Las formas en que van a aprender el material no siempre serán las mismas que las de un niño vidente, pero el potencial para aprender es el mismo.

NS: Como estudiante ciego, las matemáticas eran mi asignatura favorita en la escuela y me destacaba en ello. ¿Puedes contarme más sobre la investigación matemática que has hecho?

MB: Los educadores han hablado de esta idea de que las matemáticas son difíciles para los niños ciegos, pero tanto nuestro trabajo como el trabajo de otros científicos sugieren que los componentes cognitivos de las matemáticas están igualmente presentes en los niños ciegos. Por ejemplo, la base neuronal de las matemáticas es similar en las personas ciegas y videntes. Las personas ciegas tienen una memoria de trabajo igual o mejor, en algunos casos, que es un componente muy importante de las matemáticas. Todas las herramientas cognitivas están ahí. Si los niños ciegos tienen dificultades en matemáticas, es un problema de comunicación, no de capacidad.

La capacidad de aprendizaje de un niño ciego está ahí, solo se trata de garantizar que el aprendizaje sea accesible para ellos. Debido a que las personas videntes son la mayoría, hemos tenido miles de años de cultura, que ha estado dirigida únicamente a mejorar las experiencias para nosotros, los videntes. Nuestro sistema de lectura, interfaces de computadora, automóviles, etc. están diseñados para acomodar a personas videntes. Cuando llega un niño ciego, estos sistemas a menudo no están diseñados para él y, como resultado, hay una barrera de comunicación. Pero si diseñamos sistemas y actividades de aprendizaje con personas ciegas en mente, la barrera de comunicación desaparece y el niño ciego puede revelar su capacidad de aprender.

NS: Una de las cosas que más respeto de ti, como investigador, es la forma en que te relacionas con la comunidad de ciegos para obtener comentarios sobre tu investigación actual y futura. ¿Por qué es tan importante para ti interactuar con personas ciegas?

MB: No puedes entender a las personas y cómo funcionan sus mentes tratándolas como un cerebro en un frasco. Si está trabajando con una población que tiene una experiencia de vida diferente a la que tiene, no puede simplemente intuir cómo son las cosas para esa población, sino que conduce a conclusiones erróneas. Para mí y mis colegas, es más divertido investigar cuando nos relacionamos con la comunidad. Nos ayuda a mantenernos en tierra y hacer buena ciencia.

Tienes una actitud muy positiva sobre la ceguera. ¿Cómo desarrolló una concepción tan positiva de una discapacidad que a menudo es temida e incomprendida?

MB: Hablar con personas ciegas. Parte de mi trabajo cuando era postdoctoral giraba en torno a la teoría de la mente, cómo la gente piensa sobre las mentes de otras personas. Cuando piensas en eso, las personas ciegas tienen una ventaja sobre las personas videntes. Las personas ciegas interactúan con personas videntes todo el tiempo. Tienen una idea bastante buena de cómo funciona la visión y cómo piensan y se comportan las personas videntes. Pero la mayoría de las personas videntes no han conocido a una sola persona ciega en su vida. No han leído ningún libro de una persona ciega. En realidad no se han comprometido con personas ciegas. Así que creo que es por eso que las personas videntes tienen actitudes negativas; es solo una falta de interacciones, en parte debido a la falta de acceso. Es difícil para mí no tener una actitud positiva porque las personas ciegas con las que soy amigo e interactúo llevan vidas felices, al igual que yo.

NS: Desde su experiencia, ¿cuál es un consejo que le daría a otras personas videntes sobre interactuar con personas ciegas de una manera respetuosa y cortés?

MB: Bueno, quizás esta pregunta esté mejor dirigida a una persona ciega. No puedo hablar en nombre de los ciegos, porque no soy ciego. Una cosa que sería útil es que nosotros (las personas videntes) pudiéramos dejar de lado nuestras propias ideas preconcebidas y estar abiertos al aprendizaje. Si quiero saber algo sobre la experiencia de personas cuyas vidas son de alguna manera diferentes a las mías, hablo con ellas. Si quiero saber cómo es ser de una cultura diferente, iría a hablar con una persona de esa cultura. Si quiero saber lo que es ser ciego, voy a hablar con personas ciegas. Es una conversación que vale la pena tener.

¿Tiene un tema o pregunta que le gustaría que se abordara en un futuro blog de Vincular la investigación con las Aulas?

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