PARÁSITOS CON BENEFICIOS / Journal of Experimental Biology

Figura 1

A lo largo de la evolución, las plantas y los insectos se han explotado mutuamente en relaciones mutuamente beneficiosas en las que dos o más partes se benefician de interacciones ecológicas esenciales. Por ejemplo, los insectos actúan como colinadores de plantas, mientras que las plantas actúan como huéspedes que proporcionan alimento o alojamiento para la primavera de insectos. Estas asociaciones a menudo requieren un delicado equilibrio de dar y recibir. Recientemente, un grupo del Imperial College of Science, Technology andMedicine (Londres) dirigido por James M. Cook cuestionó el riesgo intrínseco de tales relaciones de cooperación. Investigaron la relación entre las higueras y las avispas polinizadoras, con la intención de encontrar lo que impide que un socio se aproveche del otro.

Las condiciones que favorecen a una pareja sobre la otra amenazan constantemente con erosionar el equilibrio en las relaciones mutuamente beneficiosas. Por ejemplo, cuando una avispa polinizadora femenina se abre camino hacia una flor de higuera, polinizando el árbol mientras deposita sus huevos, el árbol pierde una semilla. El sacrificio se compensa por el árbol por el hecho de que cada huevo puesto produce la descendencia que emergerá y eventualmente dispersará el polen de ese árbol. Aún así, ¿qué impide que la avispa se aproveche del huésped y destruya toda la cosecha del árbol?

Como suele ser el caso, hay más de dos jugadores en esta relación.La higuera también alberga pequeñas avispas parásitas que atacan a las larvas de avispas polinizadoras en el fruto. Cook y sus colegas se preguntaban si la avispa parásita, que anteriormente se pensaba que era dañina para ambas partes, podría contribuir a la estabilidad de la higuera y la relación de las avispas polinizadoras al mantener a raya a las larvas polinizadoras.

Sospechando que la avispa polinizadora está bajo presión selectiva para depositar sus huevos en el lugar más íntimo de la flor, donde sus larvas no tienen probabilidades de morir, el equipo recolectó flores de higuera de seis sitios diferentes en Queensland, Australia, las trajo de vuelta al laboratorio y las cortó abiertas. Midieron la distancia desde la pared hasta la cavidad interna de la flor de higuera, tomando nota de la posición precisa donde se depositaron los huevos polinizadores dentro de la flor. También evaluaron la supervivencia de las crías y descubrieron que los huevos de larvas depositados en los pliegues más internos de la flor sobrevivían mejor en comparación con los huevos depositados cerca de las capas externas de la flor.Los investigadores determinaron que las avispas parasitarias son capaces de atacar a la descendencia polinizadora solo si los huevos polinizadores se depositan en la capa externa del óvulo de la flor de higo (el «huevo pequeño» dentro de la flor que se convertirá en una semilla) y que las larvas enterradas profundamente en el capullo de la flor estaban casi libres de parasita.

El equipo también notó que las larvas, parásitos y semillas polinizadoras están delegadas a diferentes vecindarios sobre todo el árbol, que parecen estar determinados por la longitud de la flor. La investigación de Cook muestra que las flores más largas proporcionan a las larvas de los polinizadores mucho `espacio libre de enemigos » en el centro de la fruta porque las avispas parásitas prefieren invadir las flores más cortas solas. Por lo tanto, la avispa de higo polinizadora femenina selecciona activamente regiones del árbol con flores largas, relegando a las avispas parásitas a zonas arbóreas cubiertas de espacios más cortos.

Ya sea que la higuera controle su propio destino produciendo flores de longitud variable para que la avispa `elija ‘ al depositar sus huevos, o la avispa parásita determine el diseño territorial del árbol, el resultado final es el mismo. Una porción de las semillas de la higuera llegará a buen término. Esto llevó a Cook y a sus colegas a sugerir que la avispa parásita, previamente designada como oportunista dañino, ayuda a garantizar que una fracción del árbol tenga semillas y, por lo tanto, pueda contribuir a la estabilidad de la relación beneficiosa entre el polinizador y el higo al mantener a la avispa polinizadora bajo control.

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