Bénéfice du clergé

Le bénéfice du clergé était un moyen de plaidoyer juridique disponible pour les ecclésiastiques à partir de l’époque médiévale. Il était destiné à épargner aux clercs accusés de crimes capitaux les jugements extrêmement sévères des tribunaux séculiers, qui condamnaient régulièrement des personnes à mort pour des infractions apparemment mineures. Les tribunaux ecclésiastiques, en revanche, étaient indulgents et limitaient souvent leurs peines à des pénitences.Naturellement, de nombreux accusés ont prétendu être des ecclésiastiques pour échapper à la justice laïque. Une pratique s’est développée qui a permis à une personne de prouver qu’elle était membre du clergé en lisant le premier verset du 51e Psaume: « Aie pitié de moi, Ô Dieu, selon les tendres miséricordes qui effacent mes transgressions. »Cela est devenu connu sous le nom de « verset du cou », car c’était la partie de l’anatomie à épargner de la pendaison ou de la décapitation. Un test d’alphabétisation à cette époque avait un certain sens; peu de gens, autres que les hommes d’église, apprenaient à lire.Au fil des siècles, ce plaidoyer a continué d’exister sous le droit anglais, mais sa disponibilité a été étendue à plus de personnes et finalement à tout le monde. L’exigence de lecture a été supprimée au début des années 1700. La pratique a continué d’exister comme moyen d’épargner les délinquants primo-délinquants de la peine de mort. Le bénéfice du clergé a été aboli aux États-Unis pour les crimes fédéraux en 1790.

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