Ben Ali: l’autocrate tunisien qui a jeté les bases de sa disparition

Zine El-Abidine Ben Ali, l’ancien président tunisien de longue date décédé à la mi-septembre, restera probablement dans les mémoires comme le premier autocrate à tomber lors des soulèvements populaires qui se sont propagés au Moyen-Orient début 2011. Il a dirigé la Tunisie d’une main de fer pendant 23 ans jusqu’à ce qu’il s’exile en Arabie saoudite en janvier de la même année. Cela faisait suite à des manifestations populaires et principalement spontanées et pacifiques dans le pays.

Ce qui a scellé le sort de Ben Ali, c’est le retrait du soutien de l’armée et son refus de tirer sur les manifestants. Au milieu de l’année 2011, un tribunal tunisien l’avait condamné, lui et son épouse, pour détournement de fonds. Ils ont tous deux été condamnés, par contumace, à 35 ans de prison. Dans un deuxième procès, il a été reconnu coupable de trafic de drogue et d’armes à feu et condamné à 15 ans de prison.

Les manifestations spontanées qui l’ont renversé ont éclaté pour la première fois en décembre 2010. Ils ont suivi l’immolation d’un jeune commerçant de rue, Mohamed Bouazizi. Il était frustré par le harcèlement constant des autorités locales qui l’empêchait de gagner sa vie en tant que commerçant de rue et de subvenir aux besoins de sa famille.

Les émeutes se sont rapidement propagées à travers le pays, les jeunes Tunisiens utilisant les médias sociaux pour organiser des manifestations. Les événements en Tunisie devaient se répercuter dans toute la région et laisser une empreinte durable.

Avis partagés

Les manifestants étaient de tous âges. Ils réclamaient la fin de la corruption, des emplois décents et une réduction des inégalités économiques ainsi que la fin de la répression politique.

L’éviction de Ben Ali a bénéficié d’un large soutien. Selon un sondage d’opinion réalisé par Arab Barometer en 2011, seuls 8% des Tunisiens pensaient que sa chute était une perte pour le pays. Et seulement 12% ont exprimé une préférence pour un régime comme celui qu’il a dirigé.

Néanmoins, il existe des désaccords entre les Tunisiens, les gouvernements occidentaux, les commentateurs sur le Moyen-Orient et les universitaires sur ce que Ben Ali a accompli lorsqu’il était au pouvoir.

Des articles de journaux postérieurs à sa mort suggèrent qu’il a laissé un héritage mitigé. L’opinion publique tunisienne reste divisée.

Il est généralement crédité d’avoir apporté le développement social et économique à la Tunisie, mais n’a pas réussi à jeter les bases d’une démocratie de style occidental. Ceci, cependant, ne raconte pas toute l’histoire. Cela ne nous permet pas non plus de comprendre pourquoi peu, voire aucun, prévoyaient la chute de son régime.

Héritage en damier

Ben Ali était un officier de l’armée et un homme politique qui a accédé à la présidence en 1987, après un « coup d’état médical » sans effusion de sang – il a manœuvré pour que le président Habib, alors en exercice, soit déclaré incompétent en raison de sa sénilité.

Il est arrivé au pouvoir avec une réputation de dur, mais a promis des réformes politiques et économiques. Il est largement crédité d’avoir introduit des réformes néolibérales qui ont apporté une croissance économique soutenue, un État civil et des politiques progressistes en matière de genre.

Certains commentateurs ont soutenu que ces réformes ont aidé à empêcher les extrémistes islamiques de prendre pied dans son pays.

Il est certain que l’économie s’est développée sous Ben Ali. Selon les données de la Banque mondiale, la Tunisie a connu une croissance annuelle moyenne du PIB par habitant de 3,2% entre 1987 et 2008. La croissance a ralenti à 2% en 2009 à la suite de la crise économique mondiale et à la suite des soulèvements est tombée à -3% en 2011. L’économie n’a toujours pas retrouvé ses niveaux d’avant le soulèvement.

Mais la croissance économique n’a pas suffi. La plupart des Tunisiens en ont peu profité. Le chômage est resté relativement élevé, autour de 15 %, et celui des jeunes, autour de 30 %.

En outre, le capitalisme de copinage s’est solidement ancré, Ben Ali, sa famille et ses amis proches étant les principaux bénéficiaires des politiques économiques.

Les classes moyennes ont ressenti les inégalités croissantes et le déclin de l’emploi décent. Leurs fils instruits ont été contraints à des emplois précaires dans le secteur informel et leurs filles se sont retirées du marché du travail.

L’une des principales raisons du succès du soulèvement était que les classes moyennes et populaires, y compris les syndicats, se réunissaient en une force unifiée.

Le bilan de Ben Ali en matière de démocratie et de droits de l’homme était encore plus lamentable. Les réformes initiales permettant le pluralisme politique ont été rapidement abandonnées, soi-disant en raison de la nécessité de supprimer l’extrémisme islamique. Cela a conduit la dissidence politique dans la clandestinité, forçant les gens à trouver de nouvelles façons de s’exprimer, principalement en se mobilisant en ligne.

Les tentatives de Ben Ali pour imposer un État laïque se sont également retournées contre lui, y compris ses tentatives pour promouvoir l’égalité des sexes. Alors que l’élite urbaine a adopté des modes de vie laïques occidentaux, la majorité des Tunisiens, qui vivaient dans les zones rurales, ont continué à vivre leur vie de manière éclairée par les valeurs arabes ou musulmanes.

Toujours pas sorti du bois

Suite à l’euphorie initiale après son exil, les Tunisiens sont de plus en plus désillusionnés par leur gouvernement.

Dans la dernière enquête réalisée par Arab Barometer fin 2018, 79% des adultes pensaient que les performances du gouvernement étaient médiocres, 92% que l’état de l’économie était mauvais et 90% que le gouvernement était corrompu.

Si les Tunisiens sont toujours d’accord pour dire que la démocratie est la forme de gouvernement préférable, seuls 22% pensent qu’elle convient à leur pays.

L’exil de Ben Ali a peut-être mis fin à un bain de sang comme cela s’est produit en Libye et en Syrie à la suite de soulèvements dans ces pays. Mais, il n’a toujours pas inauguré un gouvernement qui répond aux demandes de ses citoyens – y compris des emplois décents, un niveau de vie acceptable et la fin de la corruption.

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