Emil Adolph von Behring (1854-1917) et Shibasaburo Kitasato (1852-1931) | Journal of Neurology, Neurochirurgery & Psychiatry

Bien que beaucoup de ses idées soient maintenant obsolètes, von Behring fut l’un des fondateurs de l’immunologie. Il a reçu le premier prix Nobel de physiologie ou médecine décerné en 1901 et a été élevé à la noblesse prussienne la même année.

Après avoir obtenu son diplôme de médecine à Berlin, il entra dans le Corps médical de l’Armée et, en 1888, devint professeur au Collège de médecine de l’Armée. Il rejoint l’Institut d’hygiène Robert Koch en 1889 et en 1891 l’Institut des maladies infectieuses, lorsque Koch en est nommé chef.

Von Behring a d’abord expérimenté le trichlorure d’iode et le chlorure de zinc comme traitements potentiels pour les infections à la diphtérie et au tétanos. En 1898, en collaboration avec l’étudiant japonais de Koch, Shibasaburo Kitasato, Behring a montré que les injections de sérum d’un animal atteint du tétanos pouvaient conférer une immunité à la maladie chez d’autres animaux, et qu’il en était de même pour la diphtérie. En collaboration avec Paul Ehrlich, une antitoxine diphtérique pour l’homme a été développée et a été utilisée pour la première fois la veille de Noël en 1891. L’année suivante, une chute spectaculaire de la mortalité due à la diphtérie s’est produite. Le taux de mortalité par diphtérie dans les hôpitaux pour enfants de Berlin est passé de 48% à 13%. Plus tard, il a travaillé à établir l’immunité contre la diphtérie chez les enfants en leur donnant une combinaison de toxine diphtérique et d’antitoxine. Il a également effectué des recherches sur la tuberculose.

Emil von Behring et Shibasaburo Kitasato ont été honorés philatéliquement sur un timbre émis par le Transkei en 1991 (Stanley Gibbons 273, Scott 255).

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