PARASITES AVEC DES AVANTAGES / Journal of Experimental Biology

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Tout au long de l’évolution, les plantes et les insectes se sont exploités mutuellement dans des relations mutuelles bénéfiques où deux ou plusieurs parties bénéficient d’interactions écologiques essentielles. Par exemple, les insectes agissent en tant que pollinisateurs de plantes tandis que les plantes agissent en tant qu’hôtes fournissant de la nourriture ou un logement à la source insectoff. De tels partenariats nécessitent souvent un équilibre délicat entre le don et le don. Récemment, un groupe de l’Imperial College of Science, Technology Etmédecine (Londres) dirigé par James M. Cook s’est interrogé sur le risque intrinsèque de telles relations de coopération. Ils ont étudié la relation entre les figuiers et les guêpes pollinisatrices, avec l’intention de trouver ce qui empêche l’un des partenaires de profiter de l’autre.

Les conditions favorisant un partenaire par rapport à l’autre menacent constamment d’éroder l’équilibre dans des relations mutuellement bénéfiques. Par exemple, lorsqu’une guêpe pollinisatrice femelle se fraye un chemin dans une fleur de figuier, pollinisant l’arbre tout en déposant ses œufs, l’arbre perd une graine. Le sacrifice est compensé pour l’arbre par le fait que chaque œuf pondu produit la progéniture qui émergera et finira par disperser le pollen de cet arbre. Pourtant, qu’est-ce qui empêche la guêpe de profiter de l’hôte et de détruire toute la récolte de l’arbre?

Comme c’est souvent le cas, il y a plus de deux acteurs dans cette relation.Le figuier accueille également de petites guêpes parasites qui attaquent les larves de pollinisateurs dans le fruit. Cook et ses collègues se demandaient si la guêpe parasitaire, auparavant considérée comme nuisible pour les deux parties, pouvait contribuer à la stabilité des relations entre le figuier et les guêpes pollinisatrices en contrôlant les larves des pollinisateurs.

Soupçonnant que la guêpe pollinisatrice est soumise à une pression sélective pour déposer ses œufs dans les propriétés les plus intimes de la fleur où ses larves ne risquent pas d’être tuées, l’équipe a collecté des fleurs de figues dans six sites différents du Queensland, en Australie, les a ramenées au laboratoire et les a tranchées à l’ouverture. Ils ont mesuré la distance entre la paroi et la cavité interne du figuier, en prenant note de la position précise où les œufs du pollinisateur étaient déposés à l’intérieur de la fleur. Ils ont également évalué la survie de la progéniture et ont découvert que les œufs larvaires déposés dans les plis les plus profonds de la fleur survivaient plus facilement que les œufs déposés près des couches externes de la fleur.Les chercheurs ont déterminé que les guêpes parasites ne peuvent attaquer la progéniture des pollinisateurs que si les œufs des pollinisateurs sont déposés dans la couche externe de l’ovule de la fleur de figuier (le « petit œuf » de la fleur qui se développera en graine) et que les larves enfouies profondément dans le bouton floral étaient presque exemptes de particules.

L’équipe a également remarqué que les larves, les parasites et les graines des pollinisateurs sont répartis dans différents quartiers de l’arbre entier, qui semblent déterminés par la longueur des fleurs. Les recherches de Cook montrent que les fleurs plus longues fournissent aux larves des pollinisateurs beaucoup d' »espace sans ennemi » au centre des fruits, car les guêpes parasites préfèrent envahir seules les fleurs plus courtes. Ainsi, la guêpe figue pollinisatrice femelle sélectionne activement des régions de l’arbre à fleurs longues, reléguant les guêpes parasites dans des zones d’arbres couvertes de fleurs plus courtes.

Que le figuier contrôle son propre destin en produisant des fleurs de longueur variable parmi lesquelles la guêpe peut « choisir » lors du dépôt de ses œufs, ou que la guêpe parasitaire détermine la disposition territoriale de l’arbre, le résultat final est le même. Une partie des graines de figuier se concrétisera. Cela a conduit Cook et ses collègues à suggérer que la guêpe parasite, précédemment désignée opportuniste nuisible, contribue à garantir qu’une fraction de l’arbre portera des graines et peut ainsi contribuer à la stabilité de la relation bénéfique pollinisatrice–figue en gardant la guêpe pollinisatrice sous contrôle.

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