Emil Adolph von Behring (1854-1917) e Shibasaburo Kitasato (1852-1931) | Journal of Neurology, Neurochirurgia & Psichiatria

Anche se molte delle sue idee sono ormai obsolete, von Behring è stato uno dei fondatori dell’immunologia. Fu il destinatario del primo premio Nobel per la fisiologia o la medicina assegnato nel 1901 e fu elevato alla nobiltà prussiana nello stesso anno.

Dopo la laurea in medicina a Berlino entrò nel Corpo medico dell’Esercito e nel 1888 divenne docente presso l’Army Medical College. Si unì al Robert Koch Institute of Hygiene nel 1889 e nel 1891 all’Institute of Infectious Diseases, quando Koch fu nominato suo capo.

Von Behring sperimentò inizialmente il tricloruro di iodio e il cloruro di zinco come potenziali trattamenti per le infezioni da difterite e tetano. Nel 1898, lavorando con lo studente giapponese di Koch Shibasaburo Kitasato, Behring dimostrò che le iniezioni di siero da un animale con tetano potevano conferire immunità alla malattia in altri animali, e anche che lo stesso valeva per la difterite. In collaborazione con Paul Ehrlich è stata sviluppata un’antitossina difterica per l’uomo e fu utilizzata per la prima volta alla vigilia di Natale nel 1891. Nell’anno successivo si verificò un drammatico calo della mortalità per difterite. Il tasso di mortalità per difterite negli ospedali infantili di Berlino è sceso dal 48% al 13%. Nella vita successiva ha lavorato per stabilire l’immunità contro la difterite nei bambini dando loro una combinazione di tossina difterica e antitossina. Ha anche svolto ricerche sulla tubercolosi.

Emil von Behring e Shibasaburo Kitasato sono stati onorati filatelicamente su un francobollo emesso dalla Transkei nel 1991 (Stanley Gibbons 273, Scott 255).

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