Intervista Facoltà: Dr. Marina Bedny

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24 gennaio 2017

Natalie Shaheen, avvocato e insegnante dei ciechi (che capita anche di essere cieco) ha parlato con la dottoressa Marina Bedny sulla cecità e lo sviluppo del cervello e della mente. Dr. Bedny dirige il laboratorio di neuroplasticità e sviluppo ed è assistente professore nel Dipartimento di Scienze psicologiche e cerebrali presso la Johns Hopkins University School of Arts and Sciences.

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NS: Cosa studi tu e il tuo laboratorio?

MB: Siamo interessati all’impatto dell’esperienza sullo sviluppo della mente e del cervello. Mi piace chiamarla ” antropologia neuro-scientifica.”Un modo in cui possiamo studiare come l’esperienza influisce sullo sviluppo è guardare il cervello e le menti degli esseri umani che hanno avuto esperienze di vita diverse.

Ad esempio, sappiamo qualcosa sulla differenza di esperienza tra qualcuno che cresce con la vista e qualcuno che cresce senza vista. La cecità è una cosa che possiamo studiare perché sappiamo un po ‘ della visione, e scienziati, psicologi e neuroscienziati cognitivi hanno alcune ipotesi su ciò che la visione fa per la mente e il cervello. Quindi possiamo chiedere: “Come si sviluppano la mente e il cervello nelle persone che hanno la vista?”Come si sviluppano nelle persone che non hanno visione?”

NS: Cosa ti ha insegnato la tua ricerca sullo sviluppo della mente e del cervello nei ciechi?

MB: Il lavoro sulla cecità ci ha insegnato alcune cose sul cervello e alcune cose sulla mente.

Le intuizioni sullo sviluppo del cervello provengono da studi sul sistema visivo in persone non vedenti. Anche se è impossibile stimare, gli scienziati hanno stimato che un quarto a un quinto del cervello di una persona vedente è dedicato alla percezione visiva. Come primati, abbiamo sviluppato molto del nostro cervello per identificare gli oggetti e vedere i bordi. Quindi, cosa succede al cervello quando non ottiene informazioni visive?

Molto tempo fa, la gente pensava che la parte del cervello responsabile dell’elaborazione delle informazioni visive si atrofizzasse nelle persone non vedenti. In effetti, sappiamo da tempo che i non vedenti usano il loro sistema visivo per cose diverse dalla visione, ma non sappiamo esattamente cosa siano queste cose. Quanto sono simili le funzioni del sistema visivo di una persona cieca e di una persona vedente? Il sistema visivo è progettato solo per elaborare la visione o può assumere altri compiti?

Quello che troviamo è che nelle persone non vedenti, alcune parti dei sistemi visivi servono funzioni completamente estranee alla visione. Negli individui non vedenti, parti del sistema visivo sono coinvolte nell’elaborazione della frase. Queste regioni “visive” rispondono sia alla lingua parlata che a quella scritta. Più interessante, queste cosiddette aree “visive” del cervello si preoccupano sia del significato delle frasi che della grammatica. Fondamentalmente, dalla nostra ricerca, il sistema visivo sembra rispondere molto come l’area di Broca e l’area di Wernicke, che sono aree linguistiche classiche del cervello. Questo è interessante perché suggerisce un livello estremo di flessibilità. Stai passando dalla visione al linguaggio – che è altamente astratto e unicamente umano.

Quindi, uno dei casi di cecità è che i sistemi visivi delle persone non vedenti svolgono alcune funzioni che non sono affatto correlate alla visione; i loro sistemi visivi stanno facendo altre cose importanti per gli esseri umani, come interpretare il linguaggio e la matematica.

Gli studi sulla cecità rivelano anche intuizioni sulla mente umana. Quanto è importante la visione per conoscere il mondo? Una grande domanda a cui siamo interessati è: “il modo in cui impari le cose forma ciò che sai?”Potrei imparare qualcosa dal vederlo ; potresti imparare qualcosa toccandolo. In che modo la fonte della conoscenza influisce sulla rappresentazione con cui finisci? Studiamo questo studiando concetti usando fMRI e comportamento in persone non vedenti e vedenti.

La battuta finale di quella ricerca è stata che i non vedenti sanno tutto – tutte le stesse cose che le persone vedenti sanno! I concetti di base che recuperi quando pensi a queste cose sembrano essere molto simili tra persone non vedenti e vedenti. Un modo per riassumerlo è che si scopre che il cervello non è negli occhi! Lo dico perché la credenza comune è spesso sbagliata; perché la visione è così dominante che le persone vedenti pensano di sapere cosa sia il rosso perché lo vedono. Ma se ci pensi, sai molto sul rosso oltre a come appare. Sai che è una proprietà, non un oggetto o un’azione, e non puoi toccarla con la mano. Il rosso è più simile all’arancione che al blu, sai tutto questo. Anche i ciechi sanno tutto questo.

Questa ricerca suggerisce che sebbene tu possa imparare materiale in tutti i tipi di modi diversi, ciò che finisci con è una rappresentazione astratta a cui non importa da dove provengono le informazioni o come le hai ottenute (dai tuoi occhi, mani o orecchie). Si potrebbe imparare la forma di un gatto da toccarlo, vederlo, o da qualcuno che ti dice su di esso, e si continua a finire con la stessa rappresentazione.

NS: Cosa possono trarre insegnanti o genitori o persone che lavorano con bambini ciechi da ciò che sai sulla cecità?

MB: Mi sembra che ogni scienziato dia un piccolo contributo all’universo. È importante non sopravvalutare ciò che sappiamo o come ciò dovrebbe informare la pratica. Ma una cosa che abbiamo imparato dalla scienza è che l’intuizione delle persone vedenti è piuttosto imprecisa su ciò che le persone cieche sanno. Gli scienziati scoprono che i ciechi conoscono molte cose sorprendenti, che i vedenti pensano che i ciechi non saprebbero. Quindi devi fermarti e parlare con una persona cieca se vuoi sapere cosa sanno.
Direi che per un educatore o un genitore è importante non fare un’ipotesi su ciò che un bambino cieco può o non può imparare o cosa fa o non sa. La scienza ha dato ogni indicazione che i bambini ciechi possono conoscere tutte le stesse cose che i bambini vedenti possono sapere. L’evidenza neuro-scientifica e cognitiva suggerisce che i bambini ciechi possono ottenere esattamente gli stessi meccanismi cognitivi e neurali che un bambino vedente può, anche in campi come la matematica. I modi in cui impareranno il materiale non saranno sempre gli stessi di un bambino vedente, ma il potenziale per imparare è lo stesso.

NS: Come studente cieco, la matematica era la mia materia preferita a scuola e io eccelsi in esso. Puoi dirmi di più sulla ricerca matematica che hai fatto?

MB: Gli educatori hanno parlato di questa idea che la matematica è difficile per i bambini non vedenti, ma sia il nostro lavoro che il lavoro di altri scienziati suggeriscono che i mattoni cognitivi della matematica ci sono ugualmente nei bambini non vedenti. Ad esempio, la base neurale della matematica è simile nelle persone cieche e vedenti. I non vedenti hanno uguale o migliore, in alcuni casi, memoria di lavoro, che è una componente davvero grande della matematica. Quindi, tutti gli strumenti cognitivi ci sono. Se i bambini ciechi stanno lottando in matematica, è un problema di comunicazione, non un problema di capacità.

La capacità di apprendimento di un bambino cieco è lì – si tratta solo di garantire che l’apprendimento sia accessibile a loro. Poiché le persone vedenti sono la maggioranza di gran lunga, abbiamo avuto migliaia di anni di cultura, che è stata esclusivamente volta a rendere le esperienze migliori per noi, gli vedenti. Il nostro sistema di lettura, interfacce di computer, automobili, e così via sono progettati per ospitare persone vedenti. Quando arriva un bambino cieco, questi sistemi spesso non sono progettati per lei e di conseguenza c’è una barriera di comunicazione. Ma se progettiamo sistemi e attività di apprendimento con i non vedenti in mente, la barriera di comunicazione scompare e il bambino cieco può rivelare la loro capacità di imparare.

NS: Una delle cose che più rispetto di te, come ricercatore, è il modo in cui ti impegni con la comunità cieca per ottenere feedback sulla tua ricerca attuale e futura. Perché impegnarsi con i non vedenti è così importante per te?

MB: Non puoi capire le persone e come funzionano le loro menti trattandole come un cervello in un barattolo. Se stai lavorando con una popolazione che ha un’esperienza di vita diversa da quella che fai, non puoi semplicemente intuire come sono le cose per quella popolazione-porta a conclusioni errate. Per me e i miei colleghi, è più divertente fare ricerca quando ci impegniamo con la comunità. Ci aiuta a rimanere con i piedi per terra e fare buona scienza.

Hai un atteggiamento molto positivo sulla cecità. Come hai sviluppato una concezione così positiva di una disabilità che è così spesso temuta e incompresa?

MB: Parlare con persone non vedenti. Alcuni dei miei lavori quando ero un postdoc ruotava intorno teoria della mente, come la gente pensa le menti di altre persone. Quando si pensa a questo, i ciechi hanno un vantaggio rispetto alle persone vedenti. Le persone cieche interagiscono con le persone vedenti tutto il tempo. Hanno una buona idea di come funziona la visione e di come le persone vedenti pensano e si comportano. Ma la maggior parte delle persone vedenti non ha incontrato una sola persona cieca nella loro vita. Non hanno letto nessun libro di un cieco. Non si sono davvero fidanzati con persone non vedenti. Quindi penso che sia per questo che le persone vedenti hanno atteggiamenti negativi; è solo una mancanza di interazioni-in parte a causa della mancanza di accesso. È difficile per me non avere un atteggiamento positivo perché le persone non vedenti con cui sono amico e con cui interagisco conducono una vita felice, proprio come me.

NS: Dalla tua esperienza, qual è un consiglio che daresti ad altre persone vedenti sull’interazione con le persone non vedenti in un modo rispettoso e cortese?

MB: Beh, forse questa domanda è meglio rivolta a una persona cieca. Non posso parlare per i ciechi, perché non sono cieco. Una cosa che sarebbe utile è se noi (persone vedenti) potremmo lasciare andare i nostri preconcetti ed essere aperti all’apprendimento. Se voglio sapere qualcosa sull’esperienza di persone le cui vite sono in qualche modo diverse dalla mia, parlo con loro. Se voglio sapere che cosa è come essere da una cultura diversa, vorrei andare a parlare con una persona da quella cultura. Se voglio sapere cosa vuol dire essere ciechi, vado a parlare ai ciechi. E ‘ una conversazione che vale la pena avere.

Hai un argomento o una domanda che vorresti vedere affrontato in un futuro che collega la ricerca al blog delle aule?

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